Qu’est-ce que le Vermeil ?

 

Définition du vermeil

Service en vermeil de la princesse des Deux-Ponts, par Jean-Jacques Kirstein (Musée des arts décoratifs de Strasbourg)

Le vermeil est un métal précieux constitué d’argent recouvert d’or (jaune ou gris, de 18 ou 22 carats) par un traitement galvanoplastique.

Il est considéré comme un métal précieux et, à ce titre, fait l’objet de réglementations douanières.

 

Utilisation

La plupart des objets d’orfèvrerie de grande taille qui semblent être d’or sont en fait de vermeil ; c’est le cas de nombreux joyaux de la couronne (par exemple les joyaux de la couronne d’Angleterre vendus au XVIIe siècle par le Commonwealth après l’exécution du roi Charles Ier étaient en vermeil) ou encore des trophées pour sportifs (les « médailles d’or » de tous les Jeux olympiques depuis 1912).

Par rapport à l’argent ordinaire, pour les objets délicats comme la Nef, ou ceux avec des détails complexes comme les ostensoirs, la dorure, grâce à ses propriétés, réduit grandement le besoin de nettoyage et de polissage, et ainsi réduit le risque de les endommager.

Le médailleur Giacomo Castiglioni, père de l’artiste Giannino Castiglioni et directeur des établissements Stefano Johnson a été le premier à envisager l’utilisation du vermeil pour les médailles.

Le vermeil est aussi une distinction sportive en ski (slalom), comprise entre l’argent et l’or.

 

Histoire

Les objets en vermeil sont réalisés depuis à travers l’Eurasie, en utilisant une variété de techniques de dorure et un caractère distinctif d’appauvrissement de la couche de dorure, technique développée par les Incas dans les civilisations précolombiennes d’Amérique du Sud. La « superposition », pliage ou martelage sur feuille d’or ou de feuille d’argent est mentionnée dans l’Odyssée d’Homère (BK VI, 232), et la dorure avec du mercure remonte au moins au IVe siècle av. J.-C., comme cela a été connu depuis des siècles. Aujourd’hui, la galvanoplastie est la méthode la plus couramment utilisée.

Autrefois très utilisé en bijouterie et en coutellerie pour sa résistance, il a été abandonné à cause de son prix de revient élevé. La Maison-Blanche dispose cependant d’un service de table en vermeil, exposé dans sa salle vermeil.